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Cómo la cuestión del cargo sirvió de inspiración a una vida interesante

El afán de Diamond por vivir una vida interesante nos recuerda lo afortunados que somos de estar viviendo en una era en la que cada vez está más a nuestro alcance una vida enfocada en el arte de generar conocimiento por el placer de aprender como recompensa intrínseca.

DiamondLeyendo el post de Nat sobre Shanzai y los cultos cargo, me acordé de la pregunta que Yali, un político de Nueva Guinea, le hizo en 1972 a Jared Diamond mientras caminaban por una de las playas de la isla:

¿Por qué es que ustedes los blancos produjeron tanto cargo y lo trajeron a Nueva Guinea, pero nosotros los negros hemos logrado producir tan poco cargo por nosotros mismos?

Diamond se quedó de piedra. Sabía que la pregunta de Yali era un enigma y que responderla significaba uno de los retos intelectuales más formidables. Y responderla significaría también contribuir a la deconstrucción de una buena cantidad de prejuicios racistas que seguían bastante arraigados tanto en la academia como en el imaginario popular.

Él era biólogo de profesión, especialista en fisiología humana, y su pasión era la observación de aves, que era lo que estaba haciendo en Nueva Guinea para ese entonces. Pero desde que había terminado su PhD en Cambridge una década antes sabía que no quería pasar el resto de su vida haciendo estudios sobre la vejiga, que era en lo que se había especializado.

Yali lo inspiró con su pregunta a dedicar el resto de su carrera a responderla, le dio el coraje para embarcarse en una aventura intelectual multidisciplinaria que lo llevó a explorar medio mundo y a pluriespecializarse en antropología, historia, ecología, y sobre todo, en geografía.

Armas, Gérmenes y Acero

Armas,germenes y aceroEl afán por responder a la pregunta de Yali llevó a Diamond a escribir «Armas, Gérmenes y Acero», publicado en 1997 y por el que ganó un premio Pulitzer.

El libro resume más de 30 años de la carrera de Diamond, y propone una teoría tan radicalmente parsimoniosa sobre los orígenes últimos de la desigualdad económica y el poder político en el mundo, que le generó tantas críticas como elogios.

El argumento central del libro es que la razón por la que Eurasia logró desarrollarse tecnológicamente mucho antes que América, África, Oceanía y otras zonas del mundo que terminaron siendo colonizadas, es que tuvieron la suerte de poder acceder durante la prehistoria a los cultivos más productivos y los animales más fáciles de domesticar del planeta.

El acceso privilegiado a esos dos factores de producción fue lo que determinó que los agricultores prehistóricos de Europa pudiesen producir, varios miles de años antes que las civilizaciones que terminaron conquistando, un excedente alimentario capaz de mantener artesanos que se dedicasen a su oficio a tiempo completo y desarrollasen tecnologías avanzadas.

La bendición del reino animal

Si bien el trigo y la cebada fueron las bendiciones del reino vegetal con las que contó la agricultura Europea desde finales de la última edad de hielo, más importante aún fueron las bendiciones que le brindó el reino animal.

Diamond determinó que de las dos millones de especies de animales salvajes que conocemos, sólo 148 cumplen con los requisitos mínimos que los harían domesticables: mamíferos hervíboros terrestres que pesen más de 45 Kg. Y de esos 148 animales, sólo 14 han logrado ser domesticados exitosa y sistemáticamente en toda la historia de la humanidad: cabras, ovejas, cerdos, vacas, caballos, asnos, camellos bactrianos, camellos árabes, el búfalo de agua, la llama ó alpaca, el reno, el yak, la vaca de Bali y el gaur.

Con excepción de la llama suramericana, absolutamente todos los ancestros de esos catorce animales fácilmente domesticables provienen de Asia, el norte de África y Europa.

El Creciente Fértil

crecientefertilAdemás, de los 14 animales fácilmente domesticables mencionados más arriba, 4 de los animales grandes más fácilmente domesticables (vacas, cerdos, ovejas y cabras) provienen del medio oriente, específicamente del área conocida como el Creciente Fértil, que es de donde provienen también el trigo y la cebada.

Pero irónicamente, el Creciente Fértil tenía una debilidad natural fundamental que le impidió aprovechar todo el potencial de la altísima calidad de materias primas con las que contaba: su clima era demasiado seco y su ecología demasiado frágil para soportar continuamente la agricultura intensiva, por lo que se agotaron sus reservas acuíferas y forestales en tan solo mil años desde que las comunidades de la zona abandonaron la caza y la recolección y empezaron a practicar la agricultura.

Así, esas comunidades se vieron forzadas a migrar. Pero en ese proceso, la geografía volvió a jugar a su favor.

El rol de la morfología continental

ejescontinentalesLa morfología del continente euroasiático (ancho de este a oeste, angosto de norte a sur) forzó que esos flujos migratorios fuesen hacia el este y oeste del Creciente Fértil, y que las comunidades migratorias pudiesen encontrar tierras a las que sus cultivos y animales domésticos se adaptasen fácilmente por estar en aproximadamente la misma latitud que su lugar de origen, por lo que compartían características climáticas, de vegetación y duración del día. Eso fue lo que determinó que los cultivos y animales domésticos del Creciente Fértil se difundieran con facilidad hacia India en el oriente, y hacia el norte de África y Europa en el oeste, ocasionando una explosión de la civilización dondequiera que llegaban.

De la misma manera, Europa heredó del Creciente Fértil nada menos que el sistema cuneiforme, que se convirtió en la base del lenguaje escrito y de la enorme ventaja en cuanto a evolución cultural y tecnológica que éste facilita.

Y si bien los mayas del sur de México habían desarrollado también un sistema de escritura hace aproximadamente 2.500 años, la morfología del continente americano, por ser largo de norte a sur y angosto de este a oeste, representó un obstáculo formidable para la difusión de ideas, tecnología, personas, cultivos y animales; al contrario que en Eurasia, viajar de norte a sur en el continente americano implica atravesar cambios dramáticos en vegetación, duración del día y zonas climáticas. Los incas nunca hubiesen podido heredar el sistema de escritura de los mayas.

Los gérmenes como primeras armas de destrucción masiva

viruelaincasQuizás el evento histórico que ilustra más dramáticamente las consecuencias de la superioridad tecnológica que las ventajas geográficas le confirieron a Europa, fue precisamente la llegada de Franciso Pizarro a territorio inca en 1532, que acompañado de una banda de menos de doscientos mercenarios, logró masacrar y someter a un ejército de decenas de miles de guerreros al mando de Atahualpa.

La victoria de Pizarro refleja de forma particularmente aguda el rol que la ventaja geográfica de Europa jugó para el proceso colonizador. Los incas se vieron rápidamente abrumados por las armas de fuego y las espadas de acero de los hombres a caballo con los que se batieron en combate.

Pero el arma más efectiva con la que contaron los conquistadores fueron los gérmenes que ni siquiera sabían que traían consigo: la viruela terminó matando millones de indios nativos americanos, resultando ser una verdadera e inesperada arma química de destrucción masiva.

Y de nuevo, la suerte de contar con esa arma de destrucción masiva que facilitó la conquista más que ninguna otra también se debió a la ventaja europea de diez mil años de contacto con animales domésticos, que fue de donde contrajeron los gérmenes a partir de los que evolucionaron enfermedades como la viruela.

Paradójicamente, las epidemias sucesivas en Europa permitieron que aquellos que genéticamente estaban mejor preparados para resistir la enfermedad lograran pasar sus genes a la próxima generación, desarrollando un grado relativamente alto de inmunidad con la que los pueblos nativos de América no contaban.

ametralladoramaximDe hecho, Diamond argumenta que la razón por la que la viruela no logró diezmar a la población nativa del África tropical a mediados del siglo XIX como lo hizo con los Joisán de El Cabo cuando llegaron los primeros colonos al sur del continente, fue que el ganado criado por los pueblos africanos al norte del trópico de Capricornio fueron los que originalmente transmitieron el virus a los humanos, por lo que contaron con la exposición al virus durante el tiempo suficiente como para desarrollar resistencia inmunológica al mismo.

Por el contrario, los colonos fueron devastados por la malaria y otras enfermedades tropicales típicas de esa zona contra las que no habían desarrollado anticuerpos. Pero a pesar de que los gérmenes estaban en ese caso del lado de los pueblos nativos, los africanos sucumbieron ante el poder de la ametralladora Maxim.

La respuesta a la pregunta de Yali

Diamond dice que después de varias décadas de investigación, tiene la respuesta a la pregunta de Yali:

Yali, no fue por falta de ingenio que tu gente terminó sin tecnología moderna. Ingenio es lo que le sobra a tu gente: sin él no hubiesen podido sobrevivir en un ambiente natural tan difícil como el de Nueva Guinea. La totalidad de la respuesta a tu pregunta se refiere a la geografía. Si tu gente hubiese disfrutado de las mismas ventajas geográficas que mi gente a lo largo de la historia, tu gente habría sido la que hubiese inventado los helicópteros.

maya mathLa crítica más común que se le hace al trabajo de Diamond es que es «determinista», en el sentido de que le atribuye poco poder explicativo al libre albedrío de la gente para superar las restricciones del entorno en el que se desenvuelve.

Pero en realidad la teoría de Diamond no niega que el origen de la desigualdad económica y el poder político tenga que ver con un conjunto complejo de factores, sino que simplemente plantea que la ventaja geográfica de la que gozaron ciertos grupos en la prehistoria es una condición necesaria, más no suficiente, para haber alcanzado un alto grado de desarrollo tecnológico con varios miles de años de ventaja.

Además, Diamond responde que una buena parte de las críticas que lo acusan de determinismo geográfico no solo son muchas veces una excusa para la pereza intelectual y la falta de voluntad para afrontar los hechos, sino que enfatizan la importancia del libre albedrío para justificar una supuesta superioridad de ciertos grupos a los que atribuyen una mayor ingenio y capacidad intrínseca para la iniciativa, un discurso esencialista que las más de las veces desemboca en todo tipo de argumentos descaradamente racistas.

Un buen ejemplo de ese tipo de argumento, que además se basa en una interpretación particular de la influencia de la geografía, es la muy difundida leyenda urbana según la cual los climas fríos estimulan la creatividad y la energía humanas, mientras que los climas calientes y mayaglyphhúmedos de las zonas tropicales las inhiben. O que los climas fríos requieren que uno sea más inventivo tecnológicamente para sobrevivir, porque tiene que ingeniárselas para construirse una casa bien sólida para resguardarse del frío, mientras que uno puede sobrevivir en el trópico con viviendas más simples y sin ropa. También se usa mucho la versión inversa del argumento para llegar a la misma conclusión: los inviernos largos a altas altitudes fuerzan a la gente a pasar mucho tiempo dentro de sus casas, lo que lleva a que dispongan de más tiempo para pensar e inventar, etc, etc, etc.

Pero como hemos visto, Diamond presenta en su libro una montaña de evidencia empírica que soporta la idea de que las gentes de Europa del norte no contribuyeron con nada de importancia fundamental a la civilización euroasiática hasta los últimos mil años; simplemente tuvieron la suerte de vivir en una ubicación geográfica que sesgó las probabilidades a favor de que adoptasen avances (como la agricultura, las ruedas, la escritura y la metalurgia) desarrolladas en partes más cálidas de Eurasia. En el Nuevo Mundo, las regiones frías en las altas latitudes fueron aún más atrasadas. Las únicas sociedades nativas de América que desarrollaron la escritura emergieron en México al sur del Trópico de Cáncer; las artesanías más antiguas del Nuevo Mundo vienen de regiones cercanas al ecuador en la América del Sur tropical; y la sociedad del Nuevo Mundo considerada como la más avanzada en cuanto a arte, astronomía y otros aspectos fue la sociedad Maya cllásica del Yucatán tropical y Guatemala del primer milenio A.D.

La vida interesante de Jared Diamond

jareddiamondEscuchar a Jared Diamond hablar sobre la evolución de su vida y su trabajo es tan enriquecedor como leer sus libros. La humildad con la que se expresa sobre de dónde surgieron sus inquietudes intelectuales es tremenda. Siempre enfatiza que mucho antes de que le picara el bicho de responder a preguntas cruciales de la historia de la humanidad como la que le hizo Yali en 1972, su amor por la geografía y la historia nació de las noches de su niñez que pasó moviendo pines sobre los mapas colgados en las paredes de su habitación, escuchando a su padre explicarle los movimientos de las líneas de batalla durante la segunda guerra mundial.

En cuanto a su éxito editorial, nos cuenta que

No sabía que el libro había sido nominado al premio Pulitzer, ni siquiera sabía que el ganador del premio se anunciaba el primero o segundo martes de abril… estaba sentado en mi escritorio y a las 12 en punto del mediodía de un martes de abril de 1998 recibí la llamada de un periodista, que me lanzó directamente la pregunta: «Sr. Diamond, ¿cómo se siente haber ganado el premio Pulitzer?». Mi respuesta inmediata fue, «Dios mío…»; unos segundos más tarde recapacité y dije: «Jesucristo…». El periodista tuvo que invertir los 5 minutos siguientes de la conversación convenciéndome de que en efecto había ganado el premio».

Pero la declaración más reveladora de Diamond fue su aceptación de lo difícil que resulta hacer una carrera multidisciplinaria en el mundo académico: a pesar de que todo el mundo habla de la importancia de derrumbar las barreras entre las distintas especialidades académicas, Diamond siempre enfatiza que en la práctica, aún al día de hoy los que de verdad se atreven a seguir ese camino casi siempre son envidiados y mirados con resentimiento, al punto que prácticamente la única manera de hacerlo es sólo después de especializarse en un campo muy específico y obtener un trabajo académico fijo.

Lo cual revela lo adelantado que el afán de Diamond por vivir una vida interesante era para el momento en que decidió hacerlo. Pero también nos recuerda lo afortunados que somos de estar viviendo en una era en la que la academia tradicional está perdiendo el monopolio como institución generadora de conocimiento verdaderamente significativo; una era en la que cada vez está más a nuestro alcance una vida enfocada en el arte de generar conocimiento por el placer de aprender como recompensa intrínseca.

«Cómo la cuestión del cargo sirvió de inspiración a una vida interesante» recibió 6 desde que se publicó el domingo 19 de enero de 2014 . Si te ha gustado este post quizá te gusten otros posts escritos por Alan Furth.

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