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Efecto red

efecto redSe conoce como efecto red al tipo particular de externalidad que se produce cuando cada nuevo usuario añade valor a un producto por el hecho de unirse a la comunidad de usuarios.

Las tecnologías de comunicación uno a uno son el ejemplo típico de efecto red: Para el tercer usuario de la red telefónica, acceder a la red suponía poder hablar con dos personas. Pero para el cuarto, poder hacerlo con tres… y así sucesivamente. Cuantos más miembros tiene la red de usuarios más valor tiene para un no miembro pertenecer a ella… y por otro lado menos aportaría al valor a la red si se sumara a ella (el valor marginal de la externalidad es decreciente).

Son tecnologías con claros efectos red: el teléfono, el email o el fax, el protocolo de Skype, pero también lo fueron los procesadores de texto mientras usaron formatos propietarios cerrados o los sistemas de vídeo doméstico.

Estandarización, efecto red y estándares abiertos

Las tecnologías y productos que generan externalidades de red tienen ciclos de producto que en sus primeras fases tienden a parecerse a una función exponencial. Crecen muy lentamente hasta que, llegado un punto (el famoso tipping point) el valor de la red decanta rápidamente a los consumidores potenciales y la red de usuarios se hace equivalente al mercado potencial.

Los creadores de estos productos buscan alcanzar este punto cuanto antes para así hacerse con una posición dominante en el mercado, como las primeras empresas de telefonía móvil que regalaban teléfonos a los nuevos usuarios.

Cuando existen restricciones legales como el reconocimiento de propiedad intelectual sobre las tecnologías, los poseedores del monopolio legal de su explotación buscarán alcanzar el tipping point en solitario para conseguir, mediante la estandarización, el monopolio. Sin embargo, si existen tecnologías rivales luchando por convertirse en estandares en la misma red, la estrategia con más opciones consiste en abrir las tecnologías e incluso liberarlas para acelerar su estandarización uniendo fuerzas con otros proveedores que lancen productos complementarios que aumenten el valor de la red ya existente.

El efecto red y la recentralización de Internet

A través de las experiencias de la recentralización descubrimos dos tipos de comunidades virtuales afectadas por el efecto red de maneras muy diferentes:

  • Aquellas en los que el valor de la red no orienta mi tipo de participación. Es decir, porque haya más usuarios de fax no decidiré simplemente recibirlos y me dará pereza enviarlos. Pasa así en todas las tecnologías de comunicación uno a uno.
  • Las basadas en la construcción colectiva de un repositorio público y finito de información como fin en si mismo. Cuanto más cerca esté la comunidad del límite (por ejemplo, de tener todos los restaurantes listados y comentados, en caso de una guía) menores son los incentivos para un uso activo y mayores para los de uno pasivo.

En consencuencia todos los servicios cuyo objetivo sea la creación de un repositorio publico de información común finito, sean típicamente servicios de los que en su día se llamaron 2.0 (con un único output igual para todos los usuarios) como la wikipedia o digg o incluso algunos servicios 2.1 (con un output personalizado para cada usuario) como fuera 11870, la lógica de los incentivos inevitablemente conducirá a la formación oligarquías participativas relativamente estables.