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La medicina de buscar, cortar y pegar… genes

El descubrimiento de CRISPR pone mucho más cerca la mayor promesa de la medicina y la bioingeniería genética: interactuar con nuestra propia genética como con un software. A fin de cuentas, todos los sistemas operativos libres comienzan con un editor.

CRISP
El ADN es la esencia de toda forma de vida, la estructura más potente presente en cualquier medio natural, el sistema operativo de todo ser vivo por minúsculo que sea. Sin embargo, tras décadas y décadas de estudio sigue siendo un código sin descifrar. Los avances en biogenética, con todo, han sido espectaculares desde que a mediados del siglo XX se describiera su morfología. La carrera por conocer los detalles de su funcionamiento es como un interminable juego en el que cada hallazgo conduce a la siguiente pista.

El último descubrimiento es CRISPR («Clustered regularly interspaced short palindromic repeats»). CRISPR se descubrió en los microbios, que lo usan como una reacción activa ante los ataques de un virus. No es otra cosa que un editor de código, una herramienta capaz de identificar una determinada secuencia de ADN, cortarla y pegarla en el ADN de la célula original. Esos nuevos trozos de ADN se ubican en los espaciadores creando una especie de memoria de contactos de la célula con diferentes agentes patógenos. El nuevo ADN resultante se replica y se transmite en los procesos de reproducción celular.

Los primeros resultados obtenidos al testar este mecanismo en células humanas permiten avanzar cambios significativos en el diseño y desarrollo de medicamentos. También se podría aplicar en semillas de cultivo e incluso en el proceso de elaboración de alimentos.

En el ámbito inmunológico supone una auténtica revolución ya que permitiría que todos los contactos con agentes patógenos que tienen las células se puedan heredar de generación en generación. Algo que no ocurre con los anticuerpos y que hace que los humanos seamos seres «indefensos» durante los primeros meses de vida. Pero tiene además una vía terapéutica que no es menor. Determinadas secuencias como las de las células cancerígenas se podrían identificar y lanzar una orden de búsqueda a todo el sistema para su localización y eliminación total, así que los grandes laboratorios han mostrado interés por las posibilidades que abre para el desarrollo de terapias mucho menos agresivas para el tratamiento del cáncer.

¿Es hardware libre?

crisprPara que CRISPR no fuera patentable había que demostrar que nadie lo había inventado, que existe en la naturaleza pero sólo ahora se había descubierto su funcionamiento.

Diferentes equipos de científicos han estado estudiando el comportamiento de secuencias CRISPR en diferentes bacterias. Por ejemplo, el equipo de laboratorio de un fabricante de lácteos decidió probar las primeras hipótesis de funcionamiento de CRISPR en las bacterias que producen la fermentación de la leche y su transformación en yogur. Durante el proceso, el streptococcus thermophilus puede ser atacado por virus alterando el resultado final. Los científicos inocularon dos cepas de virus en una colonia de streptococcus. Muchas de ellas murieron durante el ataque pero constataron que aquellas que habían sobrevivido incorporaban trozos del ADN de los virus. El resultado se explicaba por el uso de CRISPR en esas células. Así que no, ni CRISPR ni sus usos son patentables lo que es especialmente importante dados los lamentables resultados que produjo patentar el genoma.

Pero ¿puede usarse?

bioclipseDe momento no, pero no es menor saber en qué consiste y cómo funciona. Es, de hecho el primer paso para poder usarlo. El descubrimiento de CRISPR pone mucho más cerca la mayor promesa de la medicina y la bioingeniería genética: interactuar con nuestra propia genética como con un software. A fin de cuentas, todos los sistemas operativos libres comienzan con un editor.

«La medicina de buscar, cortar y pegar… genes» recibió 7 desde que se publicó el viernes 10 de abril de 2015 dentro de la serie «» . Si te ha gustado este post quizá te gusten otros posts escritos por Natalia Fernández.

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